Los astrónomos dijeron el viernes que intentarán reanudar las observaciones, pero ya han perdido cuatro semanas de visualización, y en algunos casos no podrán recuperar la investigación perdida. Los manifestantes, que están tratando de detener la construcción de otro telescopio en el sitio, dicen que no se les debe culpar por el cierre.

Honolulu, 11 de agosto (AP).–  Asteroides, incluidos los que podrían estrellarse contra la Tierra. Nubes de gas y polvo a punto de formar estrellas. Planetas en órbita alrededor de estrellas distintas a la nuestra.

Esta es una de las investigaciones que los astrónomos dicen que se perdieron en 11 observatorios en la montaña más alta de Hawaii cuando una protesta bloquea el camino hacia la cumbre, uno de los principales sitios del mundo para estudiar los cielos.

Los astrónomos dijeron el viernes que intentarán reanudar las observaciones, pero ya han perdido cuatro semanas de visualización, y en algunos casos no podrán recuperar la investigación perdida. Los manifestantes, que están tratando de detener la construcción de otro telescopio en el sitio, dicen que no se les debe culpar por el cierre.

Los astrónomos cancelaron más de 2 mil horas de visualización en los telescopios existentes de Mauna Kea, trabajo que estiman que habría llevado a la publicación de unos 450 artículos en revistas científicas revisadas por pares.

“Cualquiera de ellos podría haber sido espectacular, podría haber sido ciencia ganadora del Premio Nobel. Nunca lo sabremos ahora ”, dijo Jessica Dempsey, subdirectora del Observatorio de Asia Oriental, que opera uno de los telescopios de Mauna Kea.

Los astrónomos dijeron el viernes 9 de agosto de 2019 que intentarán reanudar las observaciones, pero en algunos casos no podrán recuperar la investigación perdida. Foto: Tim Wright, AP

Clima tormentoso, daños por terremotos y problemas de mantenimiento han interrumpido las observaciones antes, pero este es el más largo que todos los observatorios en el volcán inactivo de Big Island han estado cerrados desde que su primer telescopio se abrió hace medio siglo.

Los grandes telescopios de los observatorios son propiedad y están operados por universidades y consorcios de universidades, incluidas la Universidad de California y el Instituto de Tecnología de California.

Los gobiernos nacionales de Canadá, Francia, Japón y otros también financian y operan telescopios por su cuenta o como parte de un grupo. Los astrónomos de todo el mundo presentan propuestas a instituciones de las que son miembros para competir por un tiempo valioso en los telescopios.

El aire seco de Mauna Kea, los cielos despejados y la contaminación lumínica limitada proporcionan una de las mejores vistas nocturnas del mundo, y su número de telescopios avanzados lo convierten en un lugar incomparable para la astronomía en el hemisferio norte.

“Algunas de las mejores astronomías de observación que se están haciendo hoy, algunas de las mejores y más críticas investigaciones científicas, se están haciendo en Mauna Kea”, dijo Rick Fienberg, oficial de prensa de la Sociedad Astronómica de Estados Unidos.

En 2011, tres astrónomos ganaron el Premio Nobel de física por un trabajo que se basó en datos recopilados utilizando el Observatorio WM Keck de Mauna Kea. Su análisis de estrellas explosivas, o supernovas, mostró que la expansión del universo se está acelerando.

A principios de este año, el Observatorio de Asia Oriental formó parte de un equipo global que capturó la primera imagen de un agujero negro, un avance que provocó la conversación de otro Nobel.

Los manifestantes nativos de Hawaii comenzaron a bloquear el camino el 15 de julio para detener la construcción de otro telescopio, que temen dañará aún más una cumbre que consideran sagrada. Cientos de personas se han reunido diariamente para protestar contra el Telescopio de treinta metros, que está siendo construido por universidades estadounidenses, junto con Canadá, China, India y Japón. El telescopio sería el más grande de Mauna Kea hasta ahora, capaz de retroceder 13 mil millones de años.

Los manifestantes continúan su vigilia de oposición contra la construcción del telescopio de treinta metros en Mauna Kea en la Isla Grande de Hawaii. Foto: Bruce Asato / Honolulu Star-Advertiser, AP

Los astrónomos dicen que el obstáculo les ha negado el acceso regular y garantizado a sus instalaciones, lo que pone en riesgo a su personal y equipo. Suspendieron la observación en el segundo día de la protesta.

Los telescopios deben estar accesibles las 24 horas del día para reanudar las observaciones periódicas, de modo que el personal pueda responder a cosas como cambios en el clima, dijo Doug Simons, director ejecutivo del Telescopio Canadá-Francia-Hawaii, propiedad de la Universidad de Hawaii y los institutos nacionales de investigación de Canadá y Francia.

“Se puede imaginar la lluvia cayendo sobre un telescopio multimillonario”, dijo Simons.

El viernes, los observatorios dijeron que intentarían reiniciar las operaciones proporcionando a los manifestantes una lista de vehículos que subirán la montaña y cuándo irán.

El manifestante Kealoha Pisciotta, quien formó parte de una lucha legal de un año contra el telescopio de treinta metros, dijo que no era correcto culpar a los manifestantes cuando los propios observatorios decidieron dejar de verlos.

“Eligieron cerrar por miedo a los manifestantes desarmados y no violentos”, dijo Pisciotta.

Señaló que la policía permitía que solo un vehículo de nativos hawaianos fuera a la cumbre para orar cada día, sin embargo, las constituciones estadounidenses y estatales garantizan sus derechos a las prácticas religiosas y consuetudinarias.

El estado a mediados de julio impidió que todos los practicantes culturales subieran a la montaña cuando cerró el camino para despejar el camino para los vehículos de construcción, pero comenzó a permitir un automóvil en las semanas posteriores.

El gobernador de Hawaii, David Ige, a la derecha, observa una actuación de kahiko hula durante una visita al noveno día de protestas contra el Telescopio de Treinta Metros en la base de Mauna Kea en la isla de Hawaii. Foto: Jamm Aquino / Honolulu Star-Advertiser AP

Entre las investigaciones más dramáticas afectadas se encuentra un programa para identificar asteroides y otros “objetos cercanos a la Tierra” como los cometas. En el peor de los casos, los objetos podrían ser “asteroides asesinos” en una trayectoria para aniquilar ciudades mientras choca contra nuestro planeta, dijeron Simons de Canadá-Francia-Hawaii.

Canadá-Francia-Hawaii tiene un programa de larga data para detectar tales objetos con la ayuda de dos telescopios sobre el volcán Haleakala de Maui. Los telescopios de Maui, llamados PAN-Starrs, escanean vastas áreas del cielo cada noche. Envían coordenadas de artículos de interés al Telescopio Canadá-Francia-Hawaii, que se acerca para determinar sus órbitas y si pueden presentar problemas.

Este fue el método utilizado en 2017 cuando los astrónomos que usaban Canadá-Francia-Hawaii hicieron parte del trabajo inicial para identificar la órbita de Oumuamua, el primer objeto del espacio interestelar que se haya documentado que ingresó a nuestro sistema solar. El visitante oblongo resultó ser un cometa de una estrella distante.

PAN-Starrs ha continuado escaneando el cielo y ha visto un objeto cercano a la Tierra casi todas las noches del cierre del observatorio, dijo Simons.

Los astrónomos que usan Keck perdieron la oportunidad de estudiar un planeta del tamaño de Júpiter que orbita una estrella fuera de nuestro sistema solar el 24 de julio. Keck debía haber estudiado el planeta extrasolar al mismo tiempo que el telescopio espacial Hubble y un telescopio a bordo de la Estación Espacial Internacional.

La ausencia de los datos de Keck dejará el proyecto incompleto, dijo John O’Meara, científico jefe de Keck. Esto se debe a que cada telescopio debía haber observado en una longitud de onda diferente: Keck en infrarrojo cercano, el telescopio de la estación espacial en rayos X y Hubble en ultravioleta.

Las diversas longitudes de onda combinadas proporcionan una mejor comprensión del exoplaneta.

Todas las noches de observaciones de Keck se convierten en conocimientos que la humanidad no tenía antes, dijo O’Meara.

“Les puedo garantizar que algo de ciencia que estaría en un libro de texto dentro de 10 años no se realizó”, dijo.

El telescopio James Clerk Maxwell estaba programado para estudiar nubes de gas y polvo que forman estrellas como parte de un proyecto que data de hace ocho años. Los astrónomos miden el polvo y las nubes a intervalos precisos para determinar cómo están cambiando.

En esta foto de archivo del 31 de agosto de 2015, desde abajo a la izquierda, se observa el Observatorio Submillimeter Caltech, el telescopio James Clerk Maxwell y la matriz Submillimeter, a la derecha, en Mauna Kea, cerca de Hilo, Hawaii. Foto: Caleb Jones, AP

Las observaciones faltantes afectarán la comprensión de los astrónomos de cómo se forman las estrellas bebés, dijo Dempsey, cuyo Observatorio de Asia Oriental opera el telescopio Maxwell.

Mientras tanto, los trabajadores no han podido realizar reparaciones críticas en el Telescopio Subaru, administrado por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón. Las brechas entre su cúpula y el obturador principal deben cerrarse para evitar que el agua se filtre, dijo Michitoshi Yoshida, director del telescopio.

Subaru hizo arreglos para que un contratista hiciera las reparaciones durante una ventana entre el 22 de julio y el 8 de septiembre, pero los trabajadores no han podido acceder al sitio debido al bloqueo del manifestante. El contratista dijo que podría terminar el trabajo si puede comenzar el lunes, pero que de lo contrario tendrá que reprogramar el trabajo para el próximo año, dijo Yoshida.